Sinestesia y vonlenska: el lenguaje de Sigur Rós

El 20 de noviembre de 2008 tuve la oportunidad de asistir al concierto que Sigur Rós ofreció en el local londinense Alexandra Palace, durante la gira de su álbum Með suð í eyrum við spilum endalaust. Era la primera vez que presenciaba un concierto con un lenguaje claramente sinestético y fue tal el impacto que he continuado investigando sobre este tipo de eventos hasta día de hoy.

La banda post-rock Sigur Rós fue fundada en 1994 en Reikiavik  por Jón Þór Birgisson, apodado Jonsi (líder, cantante y guitarrista), en compañía del actual bajo de la banda y su anterior batería. Posteriormente, se le unieron dos componentes más para formar el grupo como lo conocemos actualmente, articulado por cantante/guitarrista, teclista, batería y bajo. Sigur Rós ha sabido afianzarse en la industria musical con rasgos innovadores de negocio, publicando cuatro trabajos y un recopilatorio titulado Von brigði hasta la fecha. Su música se caracteriza por un fuerte componente clásico y experimental, evocando el paisaje islandés con su etéreo sonido que habla de calma y soledad. Otro rasgo distintivo de la banda es la originalidad en el uso de instrumentos musicales de manera nada convencional. Jonsi habitualmente toca la guitarra eléctrica con un arco de cello como ya lo hacía Jimmy Page, guitarrista de Led Zeppelin; y canta en su famoso falsete, a veces contra la guitarra produciendo sonidos insólitos. Utilizan xilófonos y diversos instrumentos de percusión a menudo fabricados por ellos mismos, y las letras de sus canciones en muchos casos son cantadas en vonlenska, una lengua creada por Jonsi para hacer de su voz un instrumento más, sin importar que no siempre ni necesariamente transmita mensajes literarios.

Sigur Rós ha prestado gran atención al directo desde sus inicios, ofreciendo elaboradas actuaciones que transportan al público a un universo sinestético.  Esto quiere decir que apuestan por recibir el grueso de sus ingresos de los conciertos que ofrecen y para ello ponen a disposición de los fans escuchas y descargas gratuitas de sus discos a través de su web oficial. Y es que cuanto más público pueda acceder a su música, más gente tendrá conocimiento de la banda y más llenas estarán las salas donde actúen. Lo que es más, en su web incluso hay una sección “peer to peer” para que sus fans compartan su música y vídeos.

Centrándonos en lo que más nos concierne en este blog, el valor sinestético de sus conciertos, es destacable el extraordinario peso visual de sus actuaciones. Al comienzo de su carrera y debido al bajo presupuesto con que la banda contaba, Sigur Rós situaba un solo proyector en el escenario que mostraba imágenes fijas y en movimiento. Algo nada sofisticado comparado con lo que han acabado haciendo en la puesta en escena de sus últimos trabajos. Durante la gira del álbum Takk, publicado en 2005, la banda colocaba un telón semitransparente que les separaba del público y que les servía para jugar con las sombras de los músicos e imágenes proyectadas sobre él. Al finalizar esta gira ofrecieron una serie de conciertos gratis y sin publicitar en su país natal, en compañía del también grupo islandés Amiina. Recorrieron todo el país tocando en lugares deshabitados y a campo abierto para una sorprendentemente gran audiencia, tal como se puede observar en la película-documental Heima (2007) realizada por Dean Deblois.

En la gira de su álbum Með suð í eyrum við spilum endalaust en 2008, el presupuesto de la banda ofrecía ya muchas más posibilidades creativas y el directo de Sigur Rós se tornó más complejo. El escenario cambiaba cada vez que comenzaba un nuevo tema por medio de un elaborado set escenográfico, efectos de luz, proyecciones conceptuales, papeles de colores volando, viento y humo; todo perfectamente sincronizado con la música. El momento de más carga emocional tenía lugar durante la interpretación de la canción Sæglópur, cuando una pantalla de agua aparecía frente al público que veía a la banda a través de ella y sobre la cual se proyectaban imágenes y luces. Con respecto a las proyecciones de vídeo, introdujeron cámaras dentro de cada uno de los cuatro instrumentos mostrando sus procesos; también se proyectaban figuras saltando, patrones vegetales, brillos y otras formas.

La sensación del público que acude a un concierto de Sigur Rós es de pérdida de la realidad, no siendo consciente del resto de los espectadores, sino únicamente experimentando y percibiendo sinestéticamente. Hay incluso quien dice que es muy similar a la experiencia psicodélica, aunque ya trataremos ese tema en otra entrada.

La banda se encuentra en un break actualmente, lo que por suerte no significa que haya separación. Jonsi por su parte, acaba de terminar una gira individual que merece tal análisis en sí misma que no tiene cabida en este texto. ¡No perdáis la oportunidad de verles la próxima vez que pasen por España!

Synaesthesia and Vonlenska: Sigur Rós’ lenguage

On 20th November 2008, I had the opportunity to attend Sigur Rós’ concert at Londoner venue Alexandra Palace, during the tour of their work Með suð í eyrum við spilum endalaust. It was the first time ever that I was present at a clearly synaesthetic concert and it was such an impact that I have kept researching about this kind of events since then.

Post-rock band Sigur Rós was formed in 1994 by Jón Þór Birgisson (Jónsi) ─frontman, lead singer and guitarrist─ in company with its current bass player and its former drummer. Subsequently, the band was joined by two further components to finally result in the group as it is now: singer/guitarist, keyboardist, drummer and bass player. Sigur Rós has known how to become consolidated in the music industry by using innovative business models and has released four albums to date as well as a remix album called Von brigði in 1998. Their music is characterised by having strong classical and experimental backgrounds and by recalling the Icelandic landscapes with its ethereal sound which tells us about calm and loneliness. They are also known for playing instruments in groundbreaking ways. Jonsi usually plays electric guitar with a cello bow, as Jimmy Page ─Led Zeppelin’s guitarist─ did, he also makes use of his unique falsetto voice and sometimes he even sings very near the guitar producing extraordinary sounds. The band plays xylophones and many different percussion instruments, at times some of them built by themselves. Regarding the lyrics, a quantity of their songs are composed in Vonlenska, a language created to make of Jonsi’s voice one instrument more, not being important the songs have no literary message.

Live performance is a very relevant matter in Sigur Rós´ career, and the band has always offered elaborated performances to take the crowd to synaesthetic universes. This means they expect to obtain the main part of the income from concerts not caring about music sharing. The band allows free streaming of their albums and tracks in their official website in order to attract more attendees to their concerts. They even have a “peer to peer” section in their website so as their fans can share their music and videos.

When it comes to the synaesthetic value of Sigur Rós’ concerts, it is remarkable the strong visual component in their lives. At the beginning of the band’s career, due to the low budget they had, Sigur Rós just used one projector to display photographs and videos. That was something quite simple if compared to what they do currently onstage. During Takk album’s tour, released in 2005, the band placed a translucent curtain in front of the crowd and played with shadows, colour lights and video projections over its surface. When this tour was finished, the band offered several free concerts with no promotion at all in their home country, in company with the Icelandic band Amiina. They travelled around Iceland playing in isolated places and sometimes outdoors, as it is documented in Heima film ─2007─ directed by Dean Dablois.

In Sigur Rós’ tour of the álbum Með suð í eyrum við spilum endalaust in 2008, the band´s budget allowed more creative possibilities and their live shows became more complex. The stage was changing every time a song started by means of an elaborated set design, light shows, conceptual video-projections, flying colour papers, wind and smoke effects; all perfectly synchronized with the music. The most emotional part was the performance of the song Sæglópur, when a water screen appeared between the band and the crowd who watched the band through it in combination with colour lights and projections. With regards to video projections, they showed many elements such as the vision of the instruments’ insides, jumping figures, changing colour balloons, plants, sparks, shapes among others.

The feeling of Sigur Rós’ concerts’ attendees is a loss of reality, not being aware of the rest of the people around. They only experience and perceive synaesthetically and some people even say the event is very similar to the psychedelic experience, although this subject will be analyzed in a different post.

The band is on a break now, which does not mean they split up. Jonsi had just finished an independent tour, but that is such an extensive subject that I will write about it in the future.  Do not miss the opportunity to see them next time they tour!


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